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martes, 7 de julio de 2009

¿Están los marcianos en Huelva?


No, no se ha confundido de blog. No está en un blog sobre avistamientos ovnis y fenómenos paranormales. El título hace referencia a la charla que dio ayer Ricardo Amils titulada "Río Tinto, Marte en la Tierra" dentro del ciclo de conferencias Microorganismos Extremófilos coordinado por la profesora Pepa Antón, de la Universidad de Alicante.



Ricardo Amils haciendo mediciones en el Río Tinto


El Río Tinto está situado en la provincia de Huelva. Su nombre viene dado por el color rojo intenso de sus aguas. El pH del río es de 2.2 lo que permite que el ión férrico se encuentre en disolución y el agua tenga ese color rojo. Un pH tan bajo indica que la comunidad microbiana está compuesta de acidófilos extremos. Pero en dicho ambiente no sólo hay bacterias y arqueas, también hay representantes eucariotas. Una gran parte de los miembros de dicha comunidad son microorganismos quimiolitotrofos que consiguen energía gracias a que son capaces de oxidar las piritas donde se asienta el río. Al hacerlo producen ácido sulfúrico (de ahí el pH tan ácido) e iones férricos.



Esquema explicativo del funcionamiento del ecosistema microbiano de Río Tinto.


Debido a sus condiciones tan extremas y a su composición mineralógica, Río Tinto está considerado como el mejor análogo geoquímico terrestre del planeta Marte. Sin embargo hay unas cuantas diferencias que deben de ser tomadas en cuenta. Una de las más importantes es que en Río Tinto hay agua líquida en abundancia y en la superficie de Marte no. Pero el subsuelo de Río Tinto no tiene tanta abundancia de agua. Por eso se ha empezado a estudiar las comunidades microbianas del interior. Es decir, se espera que el conocimiento de los intraterrestres de Rio Tinto nos de pistas sobre como pueden vivir los intramarcianos. Es lo que se conoce como el proyecto MARTE (Mars Analog Research and Technology Experiment), desarrollado conjuntamente entre la NASA y el Centro Nacional de Astrobiología.



Una de las hipótesis con la que se trabaja es la siguiente. El metabolismo de los microorganismos de Rio Tinto transforma a los minerales piríticos, formándose nuevos minerales. Si se encuentran minerales semejantes en Marte es posible que puedan tener un origen biológico. Y eso es lo que encontraron los robots exploradores Spirit y Opportunity en una de las misiones de la NASA al planeta Marte.


Representación artística de los robots exploradores


El Opportunity amartizó en la planicie Meridiani Planum en enero de 2004. Se pensó que iba a funcionar tan sólo durante 3 meses. Aún sigue funcionando. Y en estos 5 años ha hecho una gran serie de descubrimientos geológicos, entre ellos el encontrar un mineral de hierro conocido como jarosita. Este mineral se forma en presencia de agua líquida, luego su existencia parece indicar que en Marte hubo agua. Pero no solo eso. La jarosita es muy abundante en Rio Tinto. Otro mineral que se encontró fue la hematita en un tipo de formaciones globulares conocidas como blueberries (arándanos) y que también se forman en condiciones con gran cantidad de agua. La Spirit, que amartizó en la otra punta del planeta, también ha realizado otros hallazgos entre ellos el encontrar unos depósitos similares a las originados en una fuente hidrotermal. Y en la Tierra dichas fuentes también suelen tener presencia microbiana. Otros hallazgos de estas sondas ha sido confirmar la presencia de nubes de vapor de agua en la atmósfera marciana.




El siguiente paso es intentar mandar un nuevo robot explorador a Marte, pero en este caso el robot debe de ser perforador y no explorador. Con dicha misión se intentaría encontrar si hay agua líquida en el subsuelo marciano, y al mismo tiempo comprobar si hay comunidades microbianas homólogas a las de Río Tinto. Eso implica disponer de una tecnología y de una instrumentación, no sólo para perforar de manera aséptica, sino para tomar muestras y luego analizarlas in situ. Por ello lo que se está realizando actualmente es una simulación de la misión en las tierras onubenses. La previsión más optimista es que la misión será lanzada en el 2016.

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2 comentarios:

Nalia dijo...

Admiro mucho a Ricardo Amils. Tuve ocasion de asistir a una charla suya sobre Rio Tinto, el proyecto MARTE y el papel del hierro en la vida y en sus orígenes en la Universidad Publica del Pais Vasco. Fue una charla genial y muy amena, la mejor a la que he asistido hasta la fecha, y encima sobre un tema (el origen de la vida y la exobiologia) que siempre me han apasionado.

Por lo que decía se habian encontrado comunidades microbianas excavando en Rio Tinto a unas profundidades enormes en las que habia muy poca agua y las condiciones de presión y pH eran extremas, muy parecidas a las que se podrian encontrar en Marte. Resulta curioso como esas condiciones que para nosotros son insoportables hayan sido la cuna para el origen de la vida, y que los seres contemporaneos que más se parecen a aquellos hipoteticos primeros habitantes de nuestro planeta esten ahora relegados a confines aislados.

Manuel Sánchez dijo...

Hola Nalia

Supongo que hemos asistitido a la misma charla pero en diferente lugar. Creo que la comunidad intraterrestre de Rio Tinto está tan sólo a unos 70 metros por debajo de la superficie (la faja pirítica de Río Tinto tan sólo tiene 160 metros), pero si es cierto que existen comunidades intraterrestres que viven a mayores profundidades y presiones. En el blog se les ha dedicado alguna entrada.